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Les 4 journalistes français otages en Syrie sont libres, retour en France dans la nuit

PARIS (AFP) Samedi 19 Avril 2014

Capture d'écran d'une vidéo de l'agence de presse turque Dogan montrant Edouard Elias, Didier François, Pierre Torres et Nicolas Hénin (de g à d) à leur arrivée dans un hôpital de Sanliurfa, en Turquie, près de la frontière avec la Syrie, le 19 avril 2014 (Dogan News Agency/AFP--)

Souriants, barbus et en bonne forme, les quatre journalistes français otages en Syrie depuis dix mois ont été relâchés samedi et devraient arriver sur le sol français dès cette nuit par un avion militaire en provenance de Turquie avant de rejoindre vers 9H par hélicoptère Villacoublay, près de Paris.

L'appareil, qui a quitté la Turquie vers 20H00 GMT samedi soir avec à son bord Didier François, Edouard Elias, Nicolas Hénin et Pierre Torres, devrait se poser au cours de la nuit, très vraisemblablement sur la base militaire d'Evreux (Eure), à une centaine de km à l'ouest de Paris, selon des sources concordantes. Les quatre hommes, après avoir été "examinés" médicalement selon une source, gagneront par hélicoptère la base de Villacoublay, au sud de Paris.

Le président de la République François Hollande, qui a annoncé lui-même à l'AFP leur libération samedi matin, les accueillera à Villacoublay avec leurs familles. M. Hollande a indiqué qu'ils arriveraient dimanche "entre 8 heures et 9 heures". Vers 8H30/9H00, ont ensuite précisé d'autres sources. Aucun détail n'a filtré sur les circonstances de cette libération.

Didier François, 53 ans, grand reporter à Europe 1, et le photographe Edouard Elias, 23 ans, avaient été enlevés au nord d'Alep le 6 juin 2013. Nicolas Hénin, 37 ans, reporter à l'hebdomadaire Le Point, et Pierre Torrès, 29 ans, photographe indépendant, avaient été enlevés le 22 juin à Raqqa.

Un Transall français sur le tarmac de l'aéroport turc de Gaziantep à bord duquel les 4 journalistes français libérés après 10 mois de captivité en Syrie doivent être rapatriés vers la France, le 19 avril 2014 (AFP-)

"Nous sommes très heureux d'être libres. C'est un bonheur de pouvoir voir le ciel, de marcher et de parler librement", a réagi Didier François, auprès de l'agence turque Dogan, affichant un sourire rayonnant.

"LIBRES!!!! Un immense merci à tous. Très ému de vos messages. Impatient de vous revoir. Je suis fou de joie de retrouver ma famille si géniale...", a écrit Nicolas Hénin sur sa page Facebook samedi.

Filmés par la télévision turque, les quatre journalistes sont apparus en bonne santé, en train d'entrer et sortir d'un commissariat turc dans la nuit.

Ils ont été retrouvés par des soldats turcs, ligotés et les yeux bandés, abandonnés par des inconnus dans la nuit de vendredi à samedi dans le no man's land séparant les deux pays, près de la petite ville turque d'Akçakale (sud-est), selon l'agence Dogan.

Les soldats ont dans un premier temps cru être en présence de contrebandiers mais après avoir remarqué que les hommes parlaient français, ils les ont conduits à un poste de police d'Akçakale.

Capture d'écran d'une vidéo de l'agence de presse turque Dogan montrant Didier François à son arrivée dans un hôpital de Sanliurfa, en Turquie, près de la frontière avec la Syrie, le 19 avril 2014 (Dogan News Agency/AFP--)

Dans une déclaration lue à l'AFP, François Hollande a annoncé samedi matin avoir "appris avec un immense soulagement ce matin la libération des quatre journalistes français", précisant qu'ils étaient "en bonne santé en dépit des conditions très éprouvantes de leur captivité".

L'ensemble de la classe politique a salué cette libération, dont le président de l'UMP, Jean-François Copé, qui a rendu hommage "à tous ceux qui ont contribué" à ce dénouement. Le premier secrétaire du PS, Jean-Christophe Cambadélis, a salué "la réussite de l'action" du président de la République.

Les quatre ex-otages ont pu appeler brièvement leur famille samedi matin et leur moral semblait très bon, au grand soulagement de leurs proches. "J'ai parlé à Didier, il va très bien, c'est comme si on s'était quitté la veille", a raconté Françoise, sa compagne. Très émus, les grands-parents d'Edouard Elias se sont dits "complètement sonnés" par la nouvelle, et le père de Pierre Torres a lui aussi confirmé que son fils "va bien et a bon moral", tout comme Nicolas Hénin, qui a appelé sa famille et "a blagué", s'est réjoui le directeur du Point Etienne Gernelle.

- "Fenêtre de tir" -

Leur libération intervient après celle de plusieurs journalistes européens qui se trouvaient aux mains de l'Etat islamique en Irak et au Levant (EIIL), le plus radical des groupes jihadistes en Syrie. Elle a lieu aussi un an jour pour jour après celle de la famille Moulin-Fournier, détenue deux mois au Nigeria.

Cette libération n'était pas complètement inattendue : leurs proches avaient reçu ces derniers temps des nouvelles des otages et savaient que des négociations avançaient.

"Nous savions qu'après la libération des journalistes espagnols (en mars), nous étions en bonne voie et que les négociations se passaient bien", a commenté samedi Karen Lajon, porte-parole du comité de soutien Otages en Syrie.

"On nous avait dit depuis quelques jours qu'il y avait une fenêtre de tir, que peut-être ils pourraient passer Pâques en famille, mais on avait appris à être prudents", a précisé Fabien Namias, directeur général d'Europe 1. "Depuis quelque temps on avait des nouvelles régulières toutes les trois semaines sur le fait qu'ils étaient détenus ensemble, pas isolés, et qu'ils n'avaient pas subi de trop mauvais traitements".

"La France a pour règle de toujours ramener ses journalistes pris en otage, et cette fois encore, pour ces quatre journalistes dont trois pigistes, il n'y a pas eu d'exception", s'est félicité samedi Serge July, co-président du comité de soutien.

Karen Lajon a aussi dévoilé quelques détails sur leur détention. "On savait qu'ils allaient bien, qu'ils étaient plusieurs dans une même cellule, que leur santé avait l'air d'aller, qu'ils avaient le droit d'aller aux toilettes deux fois par jour, et qu'il n'y avait pas de maltraitances", a-t-elle raconté.

François Hollande s'est par ailleurs dit "préoccupé par le sort des deux autres ressortissants français toujours détenus au Sahel", Serge Lazarevic et Gilberto Rodriguez Leal, enlevés au Mali respectivement en novembre 2011 et novembre 2012.

Reporters sans Frontières s'est réjoui de la nouvelle mais a rappelé que neuf journalistes étrangers et plus d'une vingtaine d'acteurs syriens de l'information étaient toujours otages ou portés disparus en Syrie, dont l'Américain James Foley, qui a collaboré avec l'AFP.

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