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Solar Impulse 2 atterrit en Chine après un vol de plus de 20 heures

Shanghai (AFP) Mardi 31 Mars 2015

Solar Impulse 2 se pose le 31 mars 2015 sur l'aéroport de Chongqing, au sud-ouest de la Chine (AFP-)

Parti lundi de Birmanie, Solar Impulse 2, qui vole à la seule énergie solaire, a atterri mardi à l'aube en Chine, premier pays émetteur de CO2, achevant la 5e étape de son tour du monde.

L'avion révolutionnaire, piloté par le Suisse Bertrand Piccard, s'est posé sur l'aéroport de Chongqing à 01h35 locale (17h35 GMT lundi) au terme de 20 heures et demie de vol, ses grandes ailes éclairées par des rangées de petites ampoules led.

L'appareil ne devait initialement faire qu'une brève escale dans cette ville du sud-ouest de la Chine avant de repartir pour Nankin (à 270 km de Shanghai).

Mais la poursuite de son voyage a été retardée à cause des conditions météorologiques et pour des raisons de sécurité. L'équipage s'attend à devoir passer quelques jours à Chongqing avant de poursuivre son périple en direction de l'Est.

"Nous sommes fatigués mais nous sommes très, très heureux d'être à Chongqing" a déclaré l'ingénieur de l'équipage Michael Anger sur le site dédié au projet inédit.

"En Chine ce vol a été éprouvant, particulièrement pour Bertrand mais aussi pour l'équipe qui a dû préparer deux vols de suite puis voir annulé cet après-midi le deuxième vol en raison de mauvaises conditions météorologiques à Nankin", a poursuivi l'ingénieur.

Bertrand Piccard, l'un des deux pilotes suisses de cet avion fonctionnant sans carburant, a dû affronter des températures extrêmes de l'ordre de - 20 degrés Celsius dans le cockpit ainsi que les imprévus liés au survol des provinces montagneuses chinoises du Yunnan et du Sichuan.

Avec une population équivalant à celle du Canada, Chongqing est une mégalopole ayant rang de province et à la croissance ébouriffante. Elle fait partie de ces nouveaux pôles urbains censés tirer le développement économique du centre et de l'ouest de la Chine, selon la politique gouvernementale du "Go West".

Pour voler à haute altitude pendant la plus grande partie de ce voyage de 1.459 km, Bertrand Piccard a dû avoir recours à un supplément d'oxygène.

Le parcours de Mandalay en Birmanie à Chongqing a été la partie la plus difficile du voyage, a déclaré Raymond Clerc, directeur du projet, dans une interview sur le site.

Solar Impulse 2 compte plus de 17.000 cellules photovoltaïques dans ses ailes. L'équipe souhaite promouvoir par ce voyage l'usage de l'énergie renouvelable, et en particulier l'énergie solaire.

Moquée au départ par l'industrie aéronautique, l'aventure est maintenant bien accueillie dans le monde entier y compris par le secrétaire général des Nations unies Ban Ki-moon.

Mascate à Oman a été la première des douze escales prévues par ce vol inaugural à partir d'Abou Dhabi. Il est prévu que l'équipage effectue le tour du monde en quelque 25 jours de vol répartis sur cinq mois.

Au cours d'un précédent vol autour du monde, Bertrand Piccard avait survolé la Chine dans un ballon spécialement conçu. Il s'était rendu à Pékin pour négocier son trajet, se voyant interdire le survol de larges pans du territoire.

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